下一个技术的大事件是什么?当爱丁堡基金公司投资经理Paulina Sliwinska在硅谷寻求答案时,她并没有在炙手可热的初创公司23岁创始人身上找到答案,反而是在一个创业23年的“老顽童”身上获得启发。

这个爱穿皮衣的“老顽童”就是英伟达(Nvidia(107.11, 1.28,1.21%))创始人CEO黄仁勋。黄仁勋23年前创立英伟达起,就一直从事芯片制造,并始终把这家公司当初创企业来经营。而他坚持走图形芯片的小众市场策略也终于获得了回报。

截至美股周三收盘,今年迄今英伟达股价已飙涨了219%,突破105美元,成为纳斯达克表现最好的公司之一。仅今年11月11日,英伟达三季度财报发表后第二天,其股价就飙升30%。

今年英伟达争取到了包括Sliwinska在内的众多投资者的信任,成为炙手可热的芯片制造商。英伟达CEO黄仁勋表示,旗下产品如果继续针对计算机游戏机器的小众市场定位,将脱颖而出,而语音识别及无人驾驶也将成为公司的主要新技术。

Gartner半导体行业分析师盛海陵对记者表示:“英伟达不仅仅卖芯片,还卖板卡,而且拥有人工智能、深度学习及加速计算等多个领域的研发,甚至已拥有自己的自动驾驶汽车。这是今年英伟达业绩出现爆发的原因。”

据了解,在明年1月5日开幕的拉斯维加斯消费电子展CES上,英伟达自主研发的自动驾驶汽车BB8即将亮相。

黄仁勋长期坚持的图形芯片上的根本优势正在快速发展的芯片的领域占据更广阔空间和地位。尤其是在人工智能及无人驾驶汽车方面的优势已得到回报,并显著提升英伟达收入。在今年第三季财报中,用于数据中心和车辆的芯片需求上升促使英伟达销量猛增了54%,利润也实现翻番,创下新纪录。

“作为特斯拉(208.45, 0.75, 0.36%)今年最新的合作伙伴,特斯拉销量增长也推升了英伟达芯片的需求。”Gartner分析师盛海陵表示。特斯拉的带动下,英伟达正在成为投资人的新宠。目前Sliwinska所在的基金公司已追加对英伟达的投资,现已成为英伟达第十大股票持有人。Sliwinska说:“黄仁勋工作十分投入,未来10年的机会是惊人的。”

英伟达生产的图形处理器英反映了市场的新趋势。图形芯片能呈现更真实的图片,让计算机游戏玩家更身临其境,更具沉浸感。而在过去十几年中,这部分市场非常小众,计算机处理器和智能电话芯片大多被英特尔(36.93, -0.05, -0.14%)和高通(66.76, -0.40,-0.60%)垄断。

在黄仁勋看来,公司业绩的增长受益于在硬件及软件方面的投入,尤其是对计算机和汽车自主学习方面的投入。但他表示自己最终的胜利还未到来,因为英特尔和高通也正在相关领域奋力猛追,而且英特尔每年投入研发的资金是英伟达收入的两倍,而高通则拥有充裕的现金流。事实上,高通是目前拥有现金最多的芯片制造商。

“我们唯一能保证的就是我们创新的速度。”黄仁勋此前在接受媒体采访时说道。

据曾为黄仁勋工作的英伟达员工反映,53岁的黄仁勋依然视英伟达为创业公司来运营,快速决策并要求快速执行。对半导体制造商来说,这是非常难得的。因为芯片从设计开始,到投放市场及进行生产可能需要耗费多年时间和数亿美元投入。芯片公司通常会先发布路线图,显示那些复杂细节,然后据此创建团队。而决定如何设立价值数亿美元的工厂则需要全面周长计划。

难以撼动的英特尔

熟悉黄仁勋的人都知道他睡得很少,经常深夜阅读业务的材料。作为美籍华人,他仍然对自己中文要求很高,对翻译很挑剔。虽然创建Nvidia并将其构建成最大的图形芯片制造商已使他成为一个亿万富翁,但时刻保持危机感是黄仁勋成功的动力。

黄仁勋的担忧是有道理的。英伟达成熟的对手英特尔,就位于加州硅谷SantaClara 101高速公路对面。英特尔也是目前全球最大的芯片制造商。有分析师认为,英特尔如果将其它计算机功能纳入其现有的处理器中,将对Nvidia构成潜在威胁。

事实上,当英特尔决定从2008年开始将芯片组技术应用到其产品中时,英伟达的芯片组业务几乎在一夜之间消失了。尽管如此,在图形芯片领域,英特尔从来没有成功说服其高端计算机用户从英伟达切换过来。而与此同时,英伟达正努力推动用于数据中心服务器的快速增长的芯片市场,这一部分也是英特尔最赚钱的业务。

传统数据中心是配载在由英特尔最昂贵的服务器芯片驱动的计算机上的,许多潜在竞争对手一直在试图打破英特尔在市场上的封锁。现在,由连接设备和在线服务创建的大量信息,压倒了传统计算机分析和使用这些数据的能力。而基于英伟达已做了好几年的工作,图形芯片越来越多地被编程用来运行人工智能系统,这些系统可以执行任务,例如没有人类的帮助就能闪电般快地识别图像和语音。

虽然英特尔处理器在执行复杂操作方面极其快速,但它们在同时执行多个任务的时候就存在限制。而在这部分业务上,图形芯片的市场优势就体现出来了:它们可用于同时执行大量而又简单繁琐的任务。

目前谷歌(791.26, -3.30, -0.42%)和亚马逊(766.34, -4.26, -0.55%)也正在把提供基于图形芯片的计算作为其云服务的一部分。尽管如此,大多数数据中心的工作还都是由英特尔微处理器完成的,而其他类型芯片的供应商也在努力为市场定制低功耗的产品。现在,投资者认为英伟达正在引领为人工智能提供主要引擎的趋势。Synovus信托公司的基金经理丹尼尔-摩根说:“英伟达是最为热门的公司,你现在必须把它们放在列表的顶部,他们的定位很好。”

英伟达数据中心最近一个季度的财报显示,收入为2.4亿美元,较去年同期的8200万美元翻了近3倍。尽管如此,这也仅勉强撼动了英特尔在处理器市场占有率超过99%的地位。英特尔的服务器芯片业务在最近一个季度销售额达45亿美元,带来了超20亿美元的利润。